Grandeir fhyzik

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On appelle grandeur physique, ou simplement grandeur, toute propriété de la science de la nature qui peut être mesurée ou calculée, et dont les différentes valeurs possibles s'expriment à l'aide d'un nombre réel quelconque ou d'un nombre complexe, souvent accompagné d'une unité de mesure.

On parle de grandeur physique algébrique (par référence à la mesure algébrique utilisée en géométrie), ou simplement grandeur algébrique, dans le deuxième cas (nombre réel quelconque), c'est-à-dire lorsque la grandeur peut prendre des valeurs négatives. Par exemple le temps et la longueur sont des grandeurs algébriques.

La présence d'une unité de mesure n'est pas nécessaire, au sens strict, pour exprimer une grandeur physique. Ainsi, si la masse et la longueur sont des grandeurs qui s'expriment respectivement en kilogrammes et en mètres (ou en multiples ou sous-multiples de ces unités de base), par contre l'indice de réfraction d'un milieu conducteur de la lumière s'exprime à l'aide d'un nombre sans unité, du fait qu'il est défini comme quotient de deux grandeurs exprimées avec la même unité ; il en est de même pour les lignes trigonométriques usuelles (sinus, cosinus, tangente) d'un angle aigu dans un triangle rectangle. On parle dans ces cas de « grandeur sans dimension ».

Une grandeur physique est définie par :

  • sa mesure ;
  • ce qu’elle caractérise ;
  • sa fonction.

Elle incarne un concept particulier, une abstraction dont le statut est celui d’outil de la pensée au service des réponses que le scientifique apporte à ses questions[1]. Prenons par exemple la « masse ». Si l’on cherche à comprendre ce qu’elle « est », son essence, on se fourvoie, mais nous pouvons mesurer la « masse » d’un objet à l’aide d’instruments conçus par le Laboratoire national de métrologie et d'essais. Nous obtenons un nombre qui caractérise la quantité de matière de l’objet, quelle qu’en soit la nature : plume, plomb, etc. La grandeur physique « masse » a pour fonction d’intervenir dans les expressions des lois, comme celles des Lois du mouvement de Newton.

  1. J. Brenasin, « Utilisation du modèle de la démarche expérimentale en phase et en structure dans l’enseignement de la physique. Deuxième partie » Bull. Un. Phys., vol. 110, n° 982 p. 327-334, mars 2016.